Blockchain

Picture by Kaley Dykstra

De mythe. De Legende. De Technologie.

Doe zelf de test en vraag binnenkort op je familiefeest, als iedereen gezellig aan tafel schuift, wie er al van heeft gehoord? Als jou familie een beetje is zoals de mijne zullen er een heel aantal knikken of bevestigen. Vraag dan door en laat het je uitleggen. Misschien wordt hier en daar een poging ondernomen, de kans is groot dat er gegooid wordt met termen als ‘Bitcoin’, ‘ketting’ en ‘algoritmes’. Om uiteindelijk te besluiten dat niemand er écht aan uit zal kunnen en het aantal gefronste wenkbrauwen rond de tafel waarschijnlijk nog gestegen is. Vandaar mijn eindejaarsmissie: los het mysterie op rond hét buzzwoord van 2017. Blockchain.

Tip: als je ooit iemand het woord ‘algoritme’ hoort gebruiken, is dat een synoniem voor: “ik heb eigenlijk geen idee hoe het werkt”

“Verder dan het internet”

Onlangs hoorde ik Lieven Scheire de speciale relativiteitstheorie van Einstein uitleggen. Hij nam onze hele aula mee naar het rubgyveld van de speciale relativiteit. Daar worden een aantal dingen die als “normaal” gezien worden plots omgedraaid. Zeker voor voetbalgek Vlaanderen is het onzin dat je plots een bal zou mogen aanraken met je handen, of punten scoort door de bal over de deklat te krijgen i.p.v. eronder. Gewoonweg onnatuurlijk.

Dat moet ik op dit moment echter ook vragen. Ik moet jou, beste lezer, vragen om een aantal dingen die je als vanzelfsprekend aanneemt in de informatica-wereld te laten varen. Soms zal dat onnatuurlijk aanvoelen en je zal in je veilige cocon willen blijven, maar achteraf is de beloning des te groter zijn als je het hele, grotere, plaatje ziet. Blockchain is echt wel iets magisch, het is niet zomaar een nieuwe software of programmeertaal, het is een compleet nieuwe manier om dingen digitaal aan te pakken.

Niet gepanikeerd! Ik ga geen technische beschrijving doen. (Als u echt een eigen ‘JanMunt’ of ‘LisaCoin’ op de markt wil brengen. Wel… u heeft mijn contactgegevens.) Wat ik wel wil doen is meegeven wat de krachtige fundamenten van blockchain juist zijn en waarom er zoveel (terechte) hype rond bestaat. Er liggen enorm veel interessante en nuttige uitwerkingen in het verschiet. Hele sectoren zullen, al dan niet met een bang hartje, aan het kijken zijn naar die nieuwe ontwikkelingen aan de horizon.

Economy 101

Al sinds mensenheugenis ruilen, kopen en verkopen we dingen van waarde. Om dat in goeie banen te leiden, vertrouwen we enorm hard op tussenpersonen (banken, winkels, overheden). Beeld je in een huis te gaan kopen. De tussenpersonen zijn essentieel: banken om geld over te zetten, een notaris om de overdracht van grond goed te keuren, een makelaar om een verzekering af te sluiten, noem maar op.

Die mensen zijn nodig, of dat denken we toch. Er moet iemand zijn die bijhoudt welke grond van wie is. Welke persoon hoeveel geld heeft ontvangen of verstuurd. Je kan er zeker van zijn dat je bank je nauwlettend in ’t oog houdt en je niet één euro meer zal laten uitgeven dan je hebt. Maak je hoofd nu leeg en beeld je in een huis te kopen zonder dat er ook maar één bank, notaris of overheid aan te pas komt. Lijkt onmogelijk, of niet?

Met een technische term zouden we zoiets een peer-to-peer overdracht noemen. Je knipt de tussenpersoon weg en sluit rechtstreeks met een tweede partij een contract af. U warm aangeboden door onze nieuwe revolutionaire technologie, u raadt het al: blockchain. Zo simpel? Nee nog niet, maar (voor de dartsliefhebbers onder u) heel ver van de bullseye zitten we echt niet af. Tijd voor context en duiding.

Digitale munten

In 2008 opperde ene Satoshi Nakamoto (een pseudoniem voor een of meerdere schrijvers), in een paper, het innovatieve idee om online betalingen onmiddellijk en direct te laten uitvoeren zonder tussenpersoon. Van de ene naar de andere persoon zonder hulp van of verplichting om een bank te gebruiken. Het ‘Bitcoin’-betaalsysteem was geboren. Kort daarna werd duidelijk dat niet de munt het belangrijkste deel van de paper was, maar wel het onderliggende principe, vandaag bekend als blockchain.

Blockchain is voor bitcoin wat het internet is voor email. Een groot elektronisch systeem, waarop je applicaties kan bouwen. Een munteenheid is er daar maar eentje van. – Sally Davies, FT Technology Reporter

Bitcoin was dus de eerste applicatie en blijft tot op heden wel de meest bekende. Op het moment van schrijven staat de waarde één bitcoin op de enorme waarde van ongeveer 16.000 dollar. Niet onlogisch dus dat Bitcoin als hét paradepaardje van blockchain wordt gezien. Momenteel een echt succesverhaal. Onthoud wel: het was niet de munt die revolutionair was, wel de technologie erachter.

Ondertussen zijn er al ontelbaar veel ‘cryptocurrencies’ verschenen. Toch zijn die digitale munten maar één van de vele mogelijkheden van blockchain. In 2015 is er Ethereum verschenen. Ethereum is een publieke, volledig open blockchain die mensen in staat stelt om peer-to-peer contracten op te stellen. Ethereum heeft in essentie een taal ontwikkeld om op de blockchain verschillende applicaties te gaan schrijven.

Waar zit de V12 motor verstopt?

De volgende vraag die ik wil beantwoorden is waarschijnlijk de meest populaire: ‘Maar hoe werkt dat nu juist?’. Om daarop een antwoord te bieden moet ik je midden op het blockchain-rugbyveld plaatsen. Beeld je in dat je een e-book op je pc hebt staan. Maar tegelijk staat dat e-book ook bij iedereen over de hele wereld op ieders pc. Elke 10 minuten wordt er een nieuwe pagina in het boek gemaakt. Iedereen kan schrijven wat hij wil op die pagina, maar eens de 10 minuten voorbij zijn wordt alles opgeslagen en zal de pagina nooit meer veranderd of aangepast kunnen worden. Volgt u nog?

Blockchain is een verdeeld netwerk of verdeelde database. Dat wil zeggen dat iedereen een eigen, maar wel identieke kopie van het boek (de blockchain) heeft. In essentie houdt iedereen bij wat overal zit. In tegenstelling tot vandaag de dag waar iedereen nog een centrale database en beheerder gebruikt (denk aan banken, overheden en boekhouders), bestaat er een verdeeld netwerk van identiek nagemaakte databases die via het internet gesynchroniseerd worden.

Dat is de meest simpele uitleg die ik eraan kan geven en vergeef me, maar nu moet ook ik overschakelen op dure woorden om de rest van het proces uit te leggen.

Een nieuw stuk aan de keten

Als er een transactie of overdracht plaatsvind wordt die samen met alle andere transacties van de laatste 10 minuten in een cryptografisch beschermd “block” gezet. De ‘miners’ (Engelse term, hier kom ik zo dadelijk op terug) gaan dan concurreren met elkaar om zo snel mogelijk een complex wiskundig probleem op te lossen. De eerste miner die het probleem oplost en het block valideert krijgt daar een beloning voor. In het geval van Bitcoin krijgt de miner een bepaald aantal Bitcoins als prijs.

Het gevalideerde block van transacties krijgt een tijdsaanduiding en wordt aan een “chain” (lees: ketting) toegevoegd. Het nieuwe block worden vastgemaakt een de oudere block’s, zo kan je de gehele geschiedenis van de blockchain terug gaan bekijken. Alle transacties zijn open & zichtbaar voor iedereen en deze wordt continue geüpdatet zodat bij iedereen elke ‘pagina van het boek’ hetzelfde is.

Even verduidelijken: daarnet gebruikte ik de term ‘miners’. Daarmee worden de processoren en computers bedoeld die hun rekenkracht gebruiken om de complexe problemen op te lossen. Je kan zelf dus ook je computer gaan inzetten om te rekenen en dus bv. Bitcoins te gaan mijnen. Al is de kans bijna onbestaande dat je winst zult maken. Hoe meer rekenkracht je hebt hoe groter de kans dat je het probleem eerst oplost en dus de beloning ontvangt. In China staan er hele magazijnen vol processoren met maar één doel: het probleem eerst oplossen. Daar gaat jou laptop weinig tegen kunnen betekenen. Al bedenk ik me net dat er in België dagelijks duizenden mensen op “de lotto” spelen waar de kans op winnen waarschijnlijk nog kleiner is?

Wat zei Julius Caesar ook alweer…

Blockchain is dus van nature dus gedenctraliseerd, open en cryptografisch. (Cryptografie is de kunst van het schrijven en oplossen van codes.) Deze eigenschappen zorgen ervoor dat mensen elkaar kunnen vertrouwen en peer-to-peer transacties kunnen uitvoeren. Het brengt geweldige veiligheidsvoordelen met zich mee. Hoewel sommige hackers nu bij banken kunnen inbreken is dat vrijwel onmogelijk bij een blockchain. Als een hacker een bepaald block uit de ketting zou willen aanpassen zou hij dat voor alle voorgaande blokken uit de hele geschiedenis van de ketting tegelijk (!) moeten doen.

Weetje: Julius Caesar was volgens historici een van de eerste ‘cryptografen’ die zijn boodschappen omvormde in codetaal, omdat hij zijn boodschappers niet zou vertrouwd hebben.

The Times They Are A Changin’

Blockchain is gebouwd op een aantal heel krachtige fundamenten. In mijn ogen is het daardoor ook een enorm disruptieve technologie. Het zou heel veel sectoren en niet enkel het internet op zijn kop kunnen zetten.

Blockchain heeft applicaties die verdergaan dan de voor de hand liggende dingen als digitale munten en geldtransacties. Denk maar aan elektronisch stemmen, slimme contracten of een gezondheidszorg waarbij alle patiëntgegevens bijgehouden kunnen worden. Blockchain zal op termijn heel veel sectoren ingrijpend veranderen die gebruik maken van een tussenpersoon (banken, financiën, publieke sector, vastgoed, overheid, …). Het grootste effect zal misschien zelfs niet hier gevoeld worden, maar wel in ontwikkelingslanden.

Blockchain globaliseert het financiële systeem. Het geeft mensen die normaal niet in contact komen met de globable economie betere toegang tot financiële, betaalsystemen en het beschermt tegen corruptie en uitbuiting.

Iedereen met een smartphone zal gelijke toegang hebben tot deze financiële netwerken.

“The technology likely to have the greatest impact on the next few decades has arrived. And it’s not social media. It’s not big data. It’s not robotics. It’s not even AI. You’ll be surprised to learn that it’s the underlying technology of digital currencies like Bitcoin. It’s called the blockchain.” — Don Tapscott

 

_________________________

 

Over dit artikel:
Ik heb ervoor gekozen om een heel algemene, maar hopelijk verstaanbare beschrijving te geven van blockchain. Er zijn zeker nog technische aspecten die meer aandacht verdienen en waar ik ook absoluut nog dieper op wil ingaan. (concepten als ‘proof of work’, ‘hashing’, ‘double spending’ en ‘tokenomics’)
Met dit artikel hoop ik vooral dat je de familieleden rond de tafel uitgelegd zal krijgen wat blockchain is en waarom ze toch maar beter mee aan boord springen.

– Martijn

 

 

23 Replies to “Blockchain

  1. Hi! I would like to use this as an opportunity to invite you to join Sweaty Quid, the best freelancer marketplace where you can find the right freelancers for your business as well as list and sell your own services at no cost. Get started right now and register at sweatyquid.com and let me know if you have any questions! Welcome to the mothership

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *